Max Brod (May 27, 1884 – December 20, 1968) was an Czech-Jewish author, composer, and journalist, known for his close friendship with Franz Kafka.
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Biography

Max Brod was born in Prague, then part of the province of Bohemia in Austria-Hungary, now the capital of the Czech Republic. Although he was a prolific writer in his own right, he is most famous as a friend, biographer, and literary executor of Franz Kafka.

A German-speaking Jew, he went to the Pianist school together with his life-long friend Felix Weltsch, later visited Stephans Gymnasium, then studied law at the German Charles-Ferdinand University (which at the time was divided into a German language university and a Czech language university; he attended the German one) and graduated in 1907 to work in the civil service. From 1912 he was a pronounced Zionist (which he attributed to the influence of Martin Buber) and when Czechoslovakia became independent in 1918, he briefly served as vice-president of the Jüdischer Nationalrat. From 1924, already an established writer, he worked as a critic for the Prager Tagblatt.

In 1939, as the Nazis took over Prague, Brod and his wife Elsa Taussig fled to Palestine. He settled in Tel Aviv, where he continued to write and worked as a dramaturg for Habimah theater, later the Israeli national theatre, for 30 years. He died on December 20, 1968.

 

Max Brod et Franz KafkaFriendship with Kafka

Brod first met Kafka October 23, 1902, when both were students at Charles University. Brod had given a lecture at the German students' hall on Arthur Schopenhauer. Kafka, one year older, addressed him after the lecture and accompanied him home. "He tended to participate in all the meetings, but up to then we had hardly considered each other," wrote Brod. The quiet Kafka "would have been... hard to notice... even his elegant, usually dark-blue, suits were inconspicuous and reserved like him. At that time, however, something seems to have attracted him to me, he was more open than usual, filling the endless walk home by disagreeing strongly with my all too rough formulations." (Max Brod: Über Franz Kafka, 45)

From then on, Brod and Kafka met frequently, often even daily, and remained close friends until Kafka's death. Kafka was a frequent guest in Brod's parents' house; there he met his future girlfriend and fiancée Felice Bauer, cousin of Brod's brother-in-law Max Friedmann. After graduating, Brod worked for a time for the post office. The relatively short working hours gave him time to begin a career as an art critic and freelance writer. For similar reasons, Kafka took a job at an insurance agency involved in workmen's accident insurance. Brod, Kafka and Brod's close friend Felix Weltsch constituted the so-called "close Prague circle", "Der enge Prager Kreis".

Max Brod et Franz Kafka

During Kafka's lifetime, Brod tried repeatedly to reassure Kafka in rejecting his doubts about his own literary efforts, and Brod pushed him to publish his work. It is probably owing to Brod that Kafka began to keep a diary. He tried, but failed, to arrange common literary projects. Notwithstanding their inability to write in tandem—which stemmed from clashing literary and personal philosophies—they were able to publish one chapter from an attempted travelogue in May 1912, for which Kafka wrote the introduction. It was published in the journal Herderblätter. Brod prodded his friend to complete the project several years later, but the effort was in vain. Even after Brod's 1913 marriage with Elsa Taussig, he and Kafka remained each other's closest friends and confidantes, assisting each other in problems and life crises.

Literary career

Unlike Kafka, Brod rapidly became a prolific, successful published writer. His first novel and fourth book overall, Schloß Nornepygge (Nornepygge Castle), published in 1908 when he was only 24, was celebrated in Berlin literary circles as a masterpiece of expressionism. This and other works made Brod a well-known personality in German-language literature. In 1913, together with Weltsch, he published the work Anschauung und Begriff which made him more famous in Berlin and also in Leipzig, where their publisher Kurt Wolff worked.

He unselfishly promoted other writers and musicians; among his protégés was Franz Werfel, whom he would later fall out with as Werfel abandoned Judaism for Christianity; he would also write at various times both for and against Karl Kraus, a convert from Judaism to Roman Catholicism. His critical endorsement would be crucial to the popularity of Jaroslav Hašek's The Good Soldier Svejk, and he played a crucial role in the diffusion of Leoš Janáček's operas.

Publication of Kafka's work

On Kafka's death in 1924 Brod was the administrator of the estate and preserved his unpublished works from incineration despite what was stipulated in the will. He defended this course by saying that when Kafka asked him to burn his papers, he told him he would not carry out this wish; "Franz should have appointed another executor if he had been absolutely and finally determined that his instructions should stand." [1]) Before even a line of Kafka's work had been published, Brod had already praised him as "the greatest poet of our time", ranking with Goethe or Tolstoy. When Brod fled Prague in 1939, he took with him a suitcase of Kafka's papers,[2] some of which he later edited and published in 6 volumes of collected works.

In 1937 Brod wrote the first biography of his friend: Franz Kafka, eine Biographie. He always resisted one-sided interpretation of Kafka, and hated the term "Kafkaesque", arguing that it presented a picture of the man and his work contradicted by his own intimate knowledge.

Music

Brod's musical compositions are little known. They include songs, works for piano and incidental music for his plays. He translated some of Bedřich Smetana's and Leoš Janáček's operas into German, wrote a biography of him in 1924. Authored a study of Gustav Mahler, Beispiel einer Deutsch-Jüdischen Symbiose, in 1961.

Published works

Further reading

References

  1. ^ Postscript to the first edition of The Trial (1925)
  2. ^ http://www.iht.com/articles/2008/08/18/mideast/kafka.php

Les multiples talents de Max Brod
[29-05-2004] Par Václav Richter

Max Brod

Difficile d'énumérer tous les talents de Max Brod. Ecrivain, journaliste, critique, il était aussi un compositeur de talent, capable de comprendre jusqu'aux subtilités techniques du style des grands maîtres de la musique de son temps. Juif, il savait garder son objectivité face aux conflits nationaux, à la haine raciale. Il ne s'est jamais laissé convaincre que Prague et la Bohême étaient les lieux réservés à une seule culture, tchèque ou allemande, il était partisan et admirateur des différences. A son avis, c'est dans leur coexistence, dans leurs influences mutuelles que les cultures pouvaient trouver une nouvelle jeunesse, un regain de vie.

Max Brod est né à Prague, en 1884, dans une famille de juifs allemands. Son père était directeur de banque. En 1902, le jeune Brod s'inscrit à l'Université allemande de Prague où il étudie le droit et, au cours de la même année, il fait la rencontre sans doute la plus importante de toute sa vie - il se lie d'amitié avec Franz Kafka. Journaliste prolifique, témoin attentif de la culturelle pragoise de son époque, Brod ne se limite pas au cercle restreint de la culture allemande, il s'intéresse à tout ce qu'il juge important, sans préjugés de race ou de nationalité. Prague, ville tchèque, allemande et juive, est pour lui un lieu privilégié, un carrefour des cultures. Il refuse de rester dans le ghetto juif, il sort aussi du ghetto allemand et, en tant que journaliste, s'intéresse à tout ce qu'il juge digne d'attention. Etant lui-même écrivain et compositeur, il a un flair infaillible pour les oeuvres et les artistes de qualité. La postérité confirmera ses choix et ses prédilections dans la majorité des cas. Son propre oeuvre littéraire comprend surtout trois romans, Le Chemin de Tycho Brahé (1916), Rubeni prince des Juifs (1925) et Galilée en captivité (1948), réunis sous le titre Le combat pour la vérité. Il écrit aussi beaucoup d'oeuvres mineures, plusieurs biographies, dont celles de Kafka, de Mahler, de Heine. Il consacre, également, une étude biographique à l'écrivain tchèque, Karel Sabina, auteur du livret de l'opéra de Smetana, La Fiancée vendue, personnage controversé et très discuté dans le milieu culturel tchèque.

 

 

Max Brod

Pendant toute sa vie Brod s'adonne à la musique. Il met en valeur ses talents musicaux dans ses écrits et ses critiques. Il composera, aussi, un certain nombre d'oeuvres musicales qui n'atteindront pas la notoriété de ses oeuvres littéraires, mais n'en seront pas moins intéressantes. Lié étroitement avec Prague et la Bohême, il est pourtant obligé de quitter son pays, en 1939, pour fuir le danger nazi. Il saute dans le dernier train, accompagné de sa femme, et réussit à échapper aux bourreaux hitlériens. Son frère Otto n'aura pas cette chance et mourra, en 1944, dans le camps d'Auschwitz. Réfugié en Palestine, Max Brod cherche le salut dans le travail. Il devient directeur de la troupe théâtrale "Habima" de Tel Aviv. Sa vie, pleine de travail et de combat, s'achèvera en 1968. Les grands moments, les péripéties et les avatars de son existence sont décrits avec une grande richesse de détails dans une autobiographie intitulée "Une vie combative", traduite entre autres aussi en français. 

C'est lui qui découvre pour le grand public trois grandes figures de la culture du XXème siècle: Franz Kafka, Jaroslav Hasek, auteur du Brave soldat Chveïk et Leos Janacek. Son sens de la qualité et de la justice artistique lui dicte de révéler au monde ces génies, mais aussi de lutter infatigablement pour leur reconnaissance universelle. Aujourd'hui, lorsque la gloire de Kafka, de Hasek et de Janacek est une chose évidente, il faut donc rendre justice à celui qui a été le premier à les comprendre et à les aimer.

Max Brod avait le don extraordinaire de comprendre ce qui se passait dans l'âme des autres et de réveiller leurs confiance. Ce qu'il pratiquait dans le journal Prager Tagblatt était loin d'être la critique dans le sens classique du mot. Il cherchait toujours à comprendre, à aimer, à admirer, d'abord. Et il tâchait de passer son admiration au lecteur. On sentait qu'il n'y avait en lui ni de haine, ni d'ironie, on s'ouvrait à lui, on se confiait. La confiance de son ami Kafka devait être immense, parce qu'il lui a confié une grande partie de ses écrits, en lui ordonnant de les brûler après sa mort. Max Brod a promis, mais n'allait pas tenir cette promesse. Il a trahi son ami, a publié ses oeuvres et a fait d'un petit employé de banque, d'un juif inconnu de Prague, mort de tuberculose, un des plus grands écrivains du XXème siècle. Milena Jesenska, journaliste tchèque de talent, elle aussi amie de Kafka, adressait à Brod des lettres pleines de désespoir et de chagrin, car il savait l'écouter et la consoler. Leos Janacek, avec sa démesure habituelle, voyait en lui un messager venu confirmer ses aspirations artistiques. "C'était au moment juste que le poète est venu, comme un messager du ciel, écrit-il en réponse à une lettre de Brod, dans laquelle l'écrivain manifestait son admiration pour la musique du compositeur morave. "J'ai peur d'achever la lecture de ses paroles ardentes. J'en serais trop fier."

Dans un article consacré au compositeur Richard Strauss, Max Brod a résumé sa méthode critique. Quant on lit ces paroles, aujourd'hui, en connaissance de la vie de son auteur, on se rend compte que ces quelques phrases ne caractérisent pas seulement le rapport entre Max Brod et l'art, mais aussi ses rapports avec le monde, avec les autres humains. "Le principe même de ma critique, a-t-il écrit, est de sentir, c'est à dire d'élargir le plus possible mon propre monde spirituel par les qualités de l'artiste créateur et, quant à ses faiblesses, ne prendre conscience que des manques tout à fait flagrants. Tous ce qui est positif est pour moi la mesure de l'artiste."